El Isopreno se va de Erasmus

Que inadecuado es llamar al planeta Tierra, cuando en realidad es Océano.

Arthur C. Clarke (1917-2008)

Para que se forme una nube se necesitan pequeñas gotas que se junten entre sí. Sin embargo, esas gotas no se forman solamente nutriéndose del vapor de agua que hay en la atmósfera; sino que necesitan de unos compuestos llamados ”núcleos de condensación” en los que pasar de estado gaseoso a estado líquido. Estos agentes nucleantes pueden ser muchísimas cosas distintas: virus, bacterias, compuestos orgánicos volátiles, hidrocarburos, partículas en suspensión, aerosoles, etc.

La nubes desde el BIO Hespérides.

La nubes desde el BIO Hespérides.

El estudio in situ de estos compuestos, así como de su interacción con otros compuestos, fenómenos y procesos, es nuestro objetivo en el Océano Antártico con el Proyecto PEGASO.

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La formación de las nubes: El algodón de azúcar antártico.

Es por ello, por lo que os voy a contar la historia del Isopreno que se fue de “Erasmus” desde el océano hasta la atmósfera.

El isopreno (C5H8) es un hidrocarburo reactivo biogénico que se encuentra en el planeta Tierra. ¿Y qué significa esto?: Pues, a grandes rasgos, que está formado por H y C, que reacciona con otros compuestos químicos y que ha sido producido por la actividad de los seres vivos.

Lo sorprendente de este compuesto es que participa en multitud de procesos esenciales para los ecosistemas y el clima global. De esta manera, cuando se encuentra en la troposfera afecta al potencial de la misma para oxidar otros compuestos químicos, a la formación de aerosoles orgánicos y al clima. Pero, para realizar todo esto tiene que abandonar su ”casa” y volar lejos.

Fórmula química Isopreno.

Fórmula química Isopreno.

El isopreno se genera tanto en tierra como en los océanos, siendo un subproducto de la actividad fotosintética los organismos, los cuales, como buenos padres contemporáneos, han vivido por encima de sus posibilidades durante mucho tiempo y el joven isopreno se ve obligado a volar.

Él lo tiene fácil, no necesita ni buscar el vuelo más barato de Ryanair ni de Vueling; ya que en la atmósfera siempre se encuentra en una concentración más baja y simplemente se deja llevar hacia la troposfera. Así, en promedio de 107 a 10moléculas de isopreno se marchan cada segundo y por cada centímetro cuadrado del planeta a la atmósfera. Dicho de otra manera, y tirando por lo bajo, este valor es equivalente a si se fuese el 25% de la población española del aeropuerto del Prat (Barcelona) al de Heathrow (Londres).

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Aeropuerto de Castellón.

Sin embargo, en algunas zonas del planeta sucede lo mismo que en el aeropuerto de Castellón, no ”vuela” nada; ni siquiera el isopreno.

Por un lado, debido a la actividad fotosintética de los ecosistemas terrestres (bosques, praderas, estepas, etc.) se emite una cantidad global de unos 500 Tg C/año (Tg: Teragramos=1.000.000.000.000), principalmente por parte de los bosques tropicales. Por otro lado, los organismos marinos emiten un total de 0,2 a 1,2 Tg C/año. Concretamente, el fitoplancton y las fanerógamas marinas (por ejemplo: Posidonia oceanicason los únicos organismos conocidos como emisores de este compuesto.

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“The Blue Marble” desde una perspectiva inisual: El Océano Pacífico (Fuente: Google Earth).

Es decir, el isopreno es más de campo que de playa, más de Castilla que del Levante. Sin embargo, su carácter provinciano y discreto no le libra de que su vida esté controlada; ya que, existen satélites de la Agencia Espacial Europea y de la NASA que miden la producción de clorofila en el océano y en la Tierra.

Debido a que el isopreno está íntimamente relacionado con la fotosíntesis, en cuanto la primavera llega a los ecosistemas, éstos empiezan a producir, se ponen verdes y… ¡ZAS!, le cae al pobre  Isopreno una foto de la NASA saltándose un semáforo en ámbar.

Así que, sí joven isopreno, sabemos quién eres, dónde naciste y quiénes son tus padres. Lo que aún no sabemos muy bien es qué es lo haces por ahí. ¡Ay!, si pudiéramos verte por un ”agujerico”.

Flujos de Isopreno en el océano medidos mediante el uso de satélites.

Flujos de Isopreno en el océano medidos mediante el uso de satélites.

En el siguiente vídeo (NASA) podemos apreciar las fluctuaciones de producción primaria (más o menos clorofila en el océano o más o menos cobertura vegetal en tierra) a lo largo del año:

Al comparar los valores marinos con los terrestres pueden parecernos pequeños. Los isoprenos de interior son más de irse de Erasmus que los de costa. Sin embargo, en cuanto llegan a su Erasmus particular, la troposfera, entran como una treintena de solteros y solteras a una discoteca y lo dan todo; ya que, es un compuesto biogénico altamente reactivo. Por lo tanto, intenta ”reaccionar” con todo lo que pueda durante su vida media de 1 a 2 horas, en la cuál le da tiempo a ”hacer de las suyas” en las capas bajas de atmósfera.

De esta manera, participa en la formación de aerosoles primarios, que actúan como núcleos de condensación y facilitan la formación de nubes, antes de destruirse por completo.

Resulta curioso que, al irse dejar su hogar, el joven isopreno, aunque casi invisible e ignorado por mucha gente (como los jóvenes de hoy en día que cogen sus maletas para emigrar), es capaz de realizar proezas tan impresionantes como alterar el clima a nivel local y global.

Quizás, ya vaya siendo hora de ayudar e intentar comprender a todos los ”isoprenos” del mundo. Conviene recordar que son ”altamente reactivos”.

Pablo Rodríguez Ros

NOTAEsta entrada participa en la LIV Edición del Carnaval de Química, Edición Xenón, alojada en el blog SiempreConCiencia de @MartaI_Soria. Twitter: @CarnavalQuimica .

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Una respuesta a “El Isopreno se va de Erasmus

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