La gran expedición de Darwin en el Beagle

“Si se me preguntase mi opinión antes de emprender un viaje largo, dependería por completo mi respuesta de las aficiones que el viajero tuviese por tal o cual ciencia y de las ventajas que pudiese obtener desde el punto de vista de sus estudios. Es indudable que se experimenta viva satisfacción, contemplando países tan diversos, pasando, digámoslo así, revista a las diferentes razas humanas; pero esa satisfacción no compensa ni con mucho las penalidades. Se necesita, por consiguiente, que haya un objeto, ya sea un estudio que completar, una verdad que descubrir, y que el objeto, en fin, tenga interés, bastante para sosteneros y alentaros.”

Charles Darwin, 1839, Diario del viaje de un naturalista alrededor del mundo o El viaje del Beagle.

El buque HMS Beagle partió el 27 de diciembre de 1831 del puerto de Devonport, dique naval de Plymouth (Inglaterra), para iniciar una expedición alrededor del mundo de dos años, que se convertirían en cinco. La travesía, que llevó al naturalista Charles Darwin a descubrir su vocación, terminó el 22 de octubre de 1836 en el puerto de Falmouth.

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El buque HMS Beagle (Fuente: Daily Mail).

Con el encargo de efectuar un reconocimiento de la zona de Sudamérica, comenzaba un viaje que pretendía continuar con los trabajos cartográficos de la costa sudamericana. Además de circunnavegar el mundo para conseguir una determinación más exacta de la longitud terrestre.

El capitán FitzRoy, al mando del Beagle, había expresado su deseo de que algún científico estuviera a bordo y Charles Darwin fue aceptado como naturalista sin sueldo en la expedición. El joven de 22 años recién graduado, recibió el cargo con entusiasmo, aconsejado por el biólogo, paleontólogo y anatomista, Richard Owen (coautor de la teoría de la evolución). Darwin se unió entonces a la tripulación del barco explorador, embarcándose en el viaje que le llevaría a recorrer lo desconocido y a descubrir los paisajes y seres vivos que habitaban las zonas inexploradas del mundo.

Durante los cinco años de navegación, el Beagle bordeó las costas de Sudamérica permitiendo a  Darwin explorar el continente y las islas, incluidas las Islas Galápagos y el Archipiélago de Chonos. En sus búsquedas científicas, observó a los nativos y analizó y recolectó muestras de la abundante flora y fauna; plasmando en sus cuadernos de viaje todos los detalles de las especies que encontraba en su camino. En su ‘Diario del viaje de un naturalista alrededor del mundo’ (1839), Darwin recogió todas estas descripciones de las especies animales y vegetales, y las costumbres de los habitantes de los territorios que exploró.

Al regreso del Beagle a Inglaterra, como resultado de la expedición, Darwin editó una de sus obras más emblemáticas: Zoología del viaje del HMS Beagle, que apareció en cinco partes (Mamíferos, fósiles, aves, peces y reptiles), entre febrero de 1838 y octubre de 1843.

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Tres especies de calandrias observadas por Darwin en el archipiélago de las Galápagos durante el viaje del Beagle. Fuente: Zoología del HMS Beagle.

Para su publicación, reclutó a Richard Owen para realizar la parte de fósiles de mamíferos, a George Robert Waterhouse para mamíferios, a John Gould para aves, a Leonard Jenyns para peces y a Thomas Bell para reptiles. Darwin, contribuyó con notas zoológicas e introducciones geológicas y geográficas.

Años después, el naturista inglés se referiría a este viaje como “el acontecimiento más importante de su vida”, que le sirvió de inspiración para formular su famosa teoría de la evolución biológica por selección natural.

Llúcia Ribot Lacosta

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