Los corales mediterráneos, ¿víctimas del cambio climático?

Daniel Gómez, estudiante de doctorado en Ecología Marina en el Instituto de Ciencias del Mar (ICM-CSIC) y la Universidad de Barcelona, nos acerca a las comunidades de corales del Mediterráneo y los impactos del cambio climático en las mismas.

Son poco más de 800 metros los que separan al puerto del Estartit de las islas Medas. Se trata de un archipiélago situado en el mar Mediterráneo frente a la costa de Cataluña y que está formado por unas siete islas pequeñas y algunos islotes. A simple vista, podría uno pensar al divisarlas que no aguardan nada extraordinario. Sin embargo, las cosas no son siempre lo que parecen, y sólo hay que mirar unos minutos bajo la superficie de sus aguas para darse cuenta de que se trata de un lugar muy especial.   

Daniel Gómez, durante una jornada de buceo.

Esta mañana en la zodiac vamos 5 biólogos junto a nuestros respectivos equipos de buceo. Normalmente, si hace un día tan bueno como el de hoy, el trayecto hasta el punto de inmersión no debería llevarnos más de 10 minutos, tras los cuales toca equiparse y  lanzarse al agua. ¿Nuestro objetivo?: recoger muestras de corales para una vez de vuelta en el Instituto de Ciencias del Mar en Barcelona, poder realizar experimentos con los que determinar su capacidad de respuesta frente al cambio climático. Un momento, ¿corales y cambio climático, en el mar Mediterráneo?, ¿de qué estoy hablando?… Dejadme que os ponga en contexto.

Corales y cambio climático

Durante las últimas décadas, diferentes impactos causados por el hombre como la sobrepesca, la degradación de hábitats costeros para urbanizar o construir puertos, la contaminación o la pesca de arrastre, han aumentado de forma considerable la presión sobre los ecosistemas marinos litorales. Por si esto fuera poco, muchos de estos ecosistemas costeros han comenzado a sufrir en los últimos años los efectos del aumento de la temperatura derivados del cambio climático, provocado fundamentalmente por las emisiones de gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono (CO2).

Y es que la inmensa mayoría del exceso de calor no queda en la atmósfera, sino que es absorbido por los océanos que, como consecuencia, se calientan. Esta transferencia de calor a los océanos reduce los impactos que los seres humanos notamos en nuestra vida cotidiana por el cambio climático, pero supone una gran amenaza para aquellas comunidades marinas que son sensibles al aumento de temperatura del agua, como es el caso de los arrecifes de coral.

En 2016, hasta un 93% (2300 km) de la gran barrera de coral australiana, se vio dañada en mayor o menor medida tras alcanzarse temperaturas en el agua más elevadas de lo que los corales soportan. De igual manera, muchos otros arrecifes tropicales del mundo se vieron afectados en ese mismo año.

Lamentablemente, no se trata de hechos aislados, sino que a medida que los océanos se calientan, este tipo de eventos que comenzaron a ocurrir en los 80, tienen lugar cada vez con mayor frecuencia e intensidad.

Y en el Mediterráneo, ¿qué está pasando?, ¿también hay corales?

Efectivamente. Como  muchos sabréis, en el mar Mediterráneo también hay corales y, aunque presentan algunas características distintas a los tropicales que les permiten vivir en un mar templado como el nuestro, también se están viendo amenazados por el incesante incremento de la temperatura y las cada vez más comunes olas de calor. De hecho, numerosas especies de coral se han visto afectadas en diversos eventos de mortalidad masiva de invertebrados marinos que han ocurrido en las últimas décadas en distintos lugares del mar Mediterráneo y que han sido asociados al calentamiento del agua.

Teniendo en cuenta que las predicciones no apuntan sino a un incremento aún mayor de temperatura durante las próximas décadas, resulta necesario estudiar cómo estos corales y las complejas comunidades de las que forman parte responderán frente los impactos del cambio climático. Ello, en última instancia, nos permitirá el diseño de medidas adecuadas para su conservación.

Bibliografía:

Hughes, T. P., Kerry, J. T., Álvarez-Noriega, M., Álvarez-Romero, J. G., Anderson, K. D., Baird, A. H., … & Bridge, T. C. (2017). Global warming and recurrent mass bleaching of coralsNature543(7645), 373.

Daniel Gómez

 

Más sobre Daniel Gómez:

“Mi tesis busca comprender cómo la comunidad de coralígeno del mar Mediterráneo responderá a los efectos derivados del cambio climático. Para ello, mi trabajo se centra en 3 aspectos: 1) Realización de experimentos de termotolerancia en diferentes especies de esta comunidad. 2) Estudio de la capacidad de recuperación del coralígeno tras sufrir diferentes impactos climáticos. 3) Análisis la relación entre los rasgos funcionales y demográficos de las distintas especies de esta comunidad y su vulnerabilidad a las perturbaciones. Con todo ello, mi tesis contribuirá al diseño de medidas de conservación para el coralígeno, que sean adecuadas para el contexto actual de cambio climático”.

 

 

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