Arrecifes de coral, un santuario para la vida marina

Marta Masdeu, Licenciada en Ciencias del Mar por la Universidad de las Palmas de Gran Canaria e investigadora predoctoral en el Instituto de Ciencias del Mar de Barcelona, nos descubre el papel de los arrecifes de coral en los ecosistemas marinos.

Todos hemos oído a hablar alguna vez de los arrecifes de coral. Pero, ¿sabemos qué es un arrecife de coral?, ¿por qué son importantes? y ¿qué papel tienen en el ecosistema?… Los corales son un ecosistema por sí solo y aunque ocupan menos del 1% de la superficie oceánica, albergan casi el 25% de las criaturas marinas del planeta. Se trata de un santuario para la vida marina.

Pese a la creencia de muchos, no se trata de vegetales sino de animales coloniales conocidos como pólipos. Los pólipos pertenecen al filo Cnidaria  y a la clase Anthozoa. Para los que no estáis familiarizados con estas palabras, significa que forman parte de la misma familia que las medusas y las anémonas. Cuando nosotros vemos un coral, lo que vemos es el exoesqueleto calcáreo que segregan los pólipos para protegerse. A su vez, las colonias pueden estar formadas por cientos de miles de individuos y pueden llegar a cubrir grandes superficies. 

Una de las cosas que más me fascina de los corales son sus espectaculares colores, estos colores son debidos a unas microalgas llamadas zooxantelas que viven dentro del tejido del coral. La presencia de las zooxantelas es la responsable de que los corales deban vivir en aguas claras y poco profundas, con alguna excepción, no encontraremos corales a más de 50 metros de profundidad. 

Si las condiciones ambientales no son adecuadas, por ejemplo un aumento de la contaminación del agua o un cambio importante de temperatura, los corales expulsan a las zooxantelas y se genera el blanqueamiento del coral. Si el estrés se prolonga en el tiempo, puede acabar matando a la colonia.

El documental estadounidense “En busca del Coral”, expone la preocupación de los científicos y muestra los impactos del cambio climático sobre los  arrecifes de coral. 

¿Cómo se alimentan los corales? 

Hay dos procesos de alimentación, el del pólipo y el de la zooxantela. El pólipo por sí mismo es carnívoro y atrapa plancton o pequeños peces sacando sus tentáculos al exterior. En sus tentáculos albergan células urticantes (nematocistos) que son liberadas al detectar una presa. Éstas células aturden o matan a la presa y en este momento es cuando el pólipo la atrapa para alimentarse. Pero, aunque sean carnívoros y se alimenten de plancton, hay una parte muy importante de la alimentación que va a cargo de las zooxantelas, ya que muchos de los nutrientes los obtienen como resultado de la fotosíntesis de éstas.

Podéis conocer la fascinante vida de los corales en time-lapse con este vídeo de Daniel Stoupin, estudiante de doctorado por la Universidad de Queensland. En el mismo, se puede ver el importante contraste entre un arrecife vivo y uno muerto

Marta Masdeu

 

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“En un futuro empezaré la tesis dentro del proyecto BIOGAPS del ICM-CSIC, mis tareas serán básicamente buscar qué gen es el encargado de liberar el sulfato a la atmósfera. Interesada en la divulgación científica, puedes leerme en: http://www.martamasdeu.com/”.

 

1 comentario en “Arrecifes de coral, un santuario para la vida marina

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